Argón: el gas perezoso

El argón es un gas noble y como tal, poco reactivo y muy estable. Está presente en nuestra atmósfera siendo el gas más abundante tras nitrógeno (78%) y oxígeno (21%). Supone aproximadamente un 1% del aire que todos respiramos. Pero poco se supo de él hasta finales del siglo XIX.

En 1785, Cavendish, gran estudioso de los gases observó que había una sustancia más en el aire aparte de nitrógeno y oxígeno que no conseguía identificar, pero que no se quemaba como nitrógeno para dar vapores grises y cobrizos.

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Más tarde, Lord Rayleigh (físico que trabajó en termodinámica, mecánica de fluidos, luz, magnetismo, transmisión del sonido…) estudió las densidades de muestras de nitrógeno de distinta procedencia. Una, nitrógeno aislado de la atmósfera (de la que se eliminaba el oxígeno con cobre al rojo vivo). Otra, nitrógeno obtenido por descomposición térmica de nitratos (al calentarse liberan el gas). Observó que las muestras de la atmósfera eran algo más densas que las obtenidas químicamente. Las segundas tenían que ser muy puras, porque sabía que al calentar las sales sólo se desprendía nitrógeno. Entonces, algo pesado aumentaba la densidad de las muestras atmosféricas. Identificó ese «algo» como argón, un gas inerte (que apenas reacciona) más pesado que el nitrógeno.

Su nombre procede del griego, significa «vago, perezoso» por su pereza a reaccionar con otras sustancias.

Aunque tras su descubrimiento los científicos se mostraron escépticos ante la existencia de un gas tan poco reactivo y sin embargo tan abundante, Lord Rayleigh recibió en 1904 el Premio Nóbel de Física por descubrir el argón y sus trabajos en el estudio de los gases inertes o «gases nobles«.

Sobrevolando Fobos

Es la primera vez que un objeto hecho por el hombre pasa tan cerca del satélite marciano Fobos. Y es que la Mars Express lo ha rozado, literalmente, pasando a tan sólo 67 kilómetros de su superficie.

Esto ha permitido tomar unas fotografías muy buenas de la superficie. Va a ser posible, además, hacer unos estudios sobre la densidad del satélite. No es lo suficientemente denso como para ser sólido. Esto se explica si el satélite es poroso. Fobos es como un queso de gruyère: lleno de agujeros por dentro. Lo interesante es que ahora, gracias a éste viaje de la Mars Express (y otros programados durante todo el mes) podremos saber dónde están esos agujeros y tendremos nuevas fotografías del satélite (y de una altísima resolución).

Algo más sobre Fobos


Fobos es, probablemente, posterior a la formación del planeta Marte, un objeto capturado en su órbita o formado a partir de polvo y cenizas acumulados en ella. De ahí que sea tan poroso e irregular.

Se llama Fobos por ser éste hijo de Ares (el dios de la guerra de los griegos, Marte para los romanos). Asaph Hall lo descubrió a mediados del siglo XIX aunque Kepler había predicho su existencia 150 años antes (aunque fue por pura casualidad ya que sus predicciones se basaban en suposiciones erróneas). Jonathan Swift en Los Viajes de Gulliver, alude a los cálculos del matemático alemán e insinúa también la existencia de dos lunas marcianas:

[…] Asimismo han descubierto dos estrellas menores o satélites que giran alrededor de Marte […]

Esperamos noticias de la Mars Express y más fotos del satélite marciano. Podéis seguir las últimas noticias en su página web oficial.

Fuente: Mars Express | ESA