Ozono

Os hablamos el miércoles de los alótropos del carbono. Pero no es el único elemento que se presenta en la naturaleza de distintas formas. El oxígeno, por ejemplo, se presenta en forma de dioxígeno, O2, (que respiramos) y en forma de ozono, O3, un gas tóxico para nosotros pero que es indispensable para la vida en la Tierra. ¿Cómo es eso posible?

Es cierto que el ozono, si lo respiramos, puede ser peligroso. Es un compuesto muy reactivo que puede dañar nuestras células generando más radicales libres de los habituales. Pero la concentración de ozono en las capas más bajas de la atmósfera es, aún en las ciudades con más contaminación, muy pequeña.

La mayor parte del ozono se concentra en una zona alta de la atmósfera llamada estratosfera. Y es ése ozono, el ozono estratosférico, el que es realmente importante para los seres vivos.

El ozono es muy afín por la radiación ultravioleta de alta energía que llega del Sol. Cuando los rayos ultravioleta chocan con el ozono, se consumen produciendo unas reacciones químicas sencillas. Si la luz ultravioleta no fuera filtrada por esta capa de ozono, produciría daños -generalmente irreparables- en estructuras celulares como el ADN o las proteínas.

El ozono tuvo su periodo de fama durante los años noventa. Se hablaba mucho de “el agujero de ozono”. Aunque técnicamente no era un “agujero” sino una zona donde la concentración de ozono disminuyó preocupantemente, el peligro que entrañaba era real. Por culpa de unos gases (CFCs, usados como refrigerantes) que reaccionaban con el ozono, destruyéndolo. La desaparición descontrolada del ozono podría haber sido, como hemos explicado, una catástrofe. Afortunadamente, gracias a los estudios de Crutzen, Molina y Rowland (Premio Nobel de Química 1995) el problema se descubrió a tiempo, permitiendo una rápida actuación de los gobiernos de todo el mundo. Desde 2007 se registran ya concentraciones de ozono que indican que la capa protectora se está recuperando.

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