Nuevos horizontes

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La semana pasada la NASA anunció una conferencia de prensa. Los rumores inundaron la red. ¿Habían descubierto vida extraterrestre? La respuesta la dieron el jueves a las 14.00, hora de Nueva York. Y no, no hubo platillos volantes ni señales electromagnéticas de otros sistemas planetarios. Pero eso sí, el anuncio fue impactante ya que cambia el concepto que tenemos de “ser vivo”. Y en Electrones Excitados vamos a explicaros por qué.

Hasta ahora se creía que la vida estaba basada en unos pocos elementos: carbono, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno, fósforo y azufre. El DNA, las proteínas, las membranas de lípidos de las células, los azúcares… Todas las estructuras fundamentales de la célula están formadas por tan sólo seis elementos. De estos elementos, el fósforo es uno de los más importantes. La cadena del DNA se mantiene unida gracias a enlaces fosfodiéster cuyo centro es un átomo de fósforo.

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La moneda de energía de la célula, el ATP, usa también enlaces de tipo fosfodiéster para guardar la energía que se produce en procesos como la respiración.
Por eso el descubrimiento de la NASA en el lago Mono (California, EE.UU.) es inaudito. Se trata de una bacteria que en ambientes pobres en fósforo utiliza arsénico (un elemento tóxico para casi todos los seres vivos) para construir sus cadenas de DNA, su moneda de energía, sus proteínas, sus membranas… Lo incorpora como si tal cosa a su maquinaria bioquímica.

Y, como he dicho al principio, esto cambia el concepto que tenemos de ser vivo. Lo cambia todo. Si una bacteria en la Tierra es capaz de construir cadenas que tienen arsénico en vez de fósforo, ¿por qué no puede haber, en este o en otros planetas, seres vivos que utilicen silicio en vez de carbono? Este último es un tema recurrente de libros de Ciencia Ficción.Podría haber incluso seres vivos que utilizaran bioelementos que jamás hayamos imaginado. Nadie esperaba que pudiera existir una Bioquímica del arsénico.

WebElements Periodic Table of the Elements

Por último, os dejo con una foto de la susodicha bacteria:

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