¿Qué hace el catalizador del coche?

Desde hace tiempo los coches incluyen un catalizador justo antes del tubo de escape. Es uno de los motivos por los que tenemos que usar gasolinas sin plomo. Pero, ¿sabéis qué hace y para qué sirve? ¿Sabéis por qué no podemos usar gasolinas plomadas? Descubre las respuestas en este artículo de Electrones Excitados.com.
El motor de un coche produce muchos gases tóxicos y contaminantes. La tarea del catalizador es convertirlos en otros gases inocuos antes de que se emitan a la atmósfera por el tubo de escape. ¿Qué gases son estos?

  • Hidrocarburos: Proceden de la gasolina que no se ha quemado totalmente en el motor de combustión. Son sustancias que pueden causar problemas respiratorios y en algunos casos (hidrocarburos aromáticos como benceno o tolueno) cancerígenas.
  • Óxidos de nitrógeno (NOx): Se originan por combinación del nitrógeno y el oxígeno del aire a las altas temperaturas a las que se produce la combustión. Son causantes de problemas medioambientales como el smog, la lluvia ácida o la destrucción de la capa de ozono.
  • Monóxido de carbono (CO): Todo el mundo habla del dióxido de carbono, el efecto invernadero y lo peligroso que es pero, en general, la gente se olvida del monóxido de carbono. Es un gas muy peligroso porque se enlaza al hierro de la hemoglobina mucho más fuerte que el oxígeno. Los glóbulos rojos no transportan, entonces, el oxígeno a la célula y produce asfixia y, si la cantidad de CO es elevada o la exposición prolongada, la muerte.

El catalizador elimina estos gases tal y como se esquematiza en el siguiente diagrama:

En una primera etapa, un catalizador de rodio reduce los óxidos de nitrógeno para convertirlos en nitrógeno molecular (N2). El N2 es el componente mayoritario (78%) de la atmósfera terrestre, emitirlo no supone ningún problema.

 

En una segunda etapa (el catalizador de paladio), se deja entrar más aire del exterior (que contiene oxígeno) y se queman, se oxidan por completo los hidrocarburos y el monóxido de carbono para obtener CO2 y vapor agua. El agua y el CO2 son componentes naturales de la atmósfera pero son ambos causantes de efecto invernadero. Por lo tanto, con el segundo catalizador contaminamos la atmósfera, pero dejamos de emitir gases que en concentraciones elevadas son mortales.

 

Queda por explicar el problema del plomo. ¿Por qué las gasolinas, desde hace unos años, son «sin plomo»? Cabría pensar que el motivo principal de la eliminación del plomo es la preocupación de los fabricantes por el medio ambiente. El plomo es muy tóxico para los seres vivos. En parte es así, pero el plomo se eliminó, sobre todo, porque envenena los catalizadores del coche. Cuando un catalizador se envenena, deja de funcionar para siempre. Reponerlo supone grandes costes ya que los metales que lleva en su interior (rodio, paladio, platino…) son bastante caros. Además, si deja de funcionar, emitimos de nuevo los compuestos tóxicos (gases de nitrógeno, CO, etcétera) al aire.

 

Os contaremos pronto en en Electrones Excitados.com para qué llevaban plomo las gasolinas, cómo pueden funcionar ahora sin él. Recordad que si os queda alguna duda al leer cualquiera de nuestros artículos podéis preguntarnos en FacebookTwitter (@Electrones) e intentaremos contestarla.

 

Por último agradecer al Dr. José Antonio López (Universidad de Zaragoza) por sus clases sobre catalizadores dentro de la asignatura «Química Inorgánica Ambiental» y a Roberto Ruiz Herrera (@idar en Twitter) por cedernos esta foto para el artículo.

12 opiniones en “¿Qué hace el catalizador del coche?”

  1. Lo que me parece realmente curioso, y no pongo en duda el buen fin de un catalizador es:

    Hace unas semanas, el catalizador de mi coche (grand espace 2.2 dci) se rompió, hacia ruido. Así que decidí cambiarlo, disponiendo de puente para elevar el coche, decidí hacerlo yo mismo… Precio del catalizador 450€ +iva… así que decidimos (yo y un colega) de cortar el tubo donde va el catalizador, extraer el catalizador roto y soldarlo (con ayuda de tornillos ya que el tubo no se puede soldar directamente, se funde) Ayer pase la ITV y la maquina de humos marcaba menos de lo normal…
    Conclusión: No sirve para nada

    1. No entiendo lo que dices. ¿Soldaste un nuevo catalizador o simplemente lo quitaste y dejaste que los humos salieran directamente al aire por el tubo de escape?

      Como decimos en el artículo, los catalizadores son caros (de ahí los 450€) pero eso de que no sirven para nada… Reducen la concentración de gases tóxicos. ¿Qué miden en la ITV? Dudo que midan las concentraciones de gases tóxicos como NOx ó CO. En la ITV el coche está parado y te hacen arrancarlo. En ese momento el catalizador no reduce la cantidad de contaminantes ya que requiere 10-15 minutos para alcanzar su temperatura de trabajo óptima.

      Quizás en la ITV miden si el humo es oscuro por tener muchas cenizas (contaminación por smog sulfuroso, causante de la lluvia ácida) y no si contiene gases contaminantes.

      De todas maneras, intentaré averiguar qué miden exactamente y os lo contaré.

  2. Bueno, atornillara lo que atornillase, está claro que la medición de nivel de gases es a la salida del tubo de escape. Si no hay una conexión continua desde la combustión al escape, como puede provocar "atornillar" un tubo nuevo, las juntas entre los empalmes que hicierais a mano pudieron provocar fugas de NO y CO que no se registraron en la medición, simplemente, porque no llegaron al final del tubo. Ojo. Poner un catalizador de una forma no homologada es ilegal, y peligroso. Además, los catalizadores pueden llevar metales pesados que al manejo son tóxicos…

  3. ¿Qué pasaría si pusiéramos grandes catalizadores, quiero decir, inmensos catalizadores en las ciudades para descomponer el MONÓXIDO DE CARBONO, generado por los vehículos ? ¿Qué es preferible, el monóxido que es tóxico en más de 0.1 ppc, (partes por millón), ó el BIÓXIDO DE CARBONO, que produce el efecto invernadero en la atmósfera?

  4. Me parece excelente la explicación de Fernando, muy entendible. a mi carro se lo quitaron y tiene mayor libertad en el arranque, pero con la explicación dada por Fernando, el no tenerlo, estamos perjudicando el medio ambiente, se lo tengo que colocar.

  5. ¿Es posible que se incendie un vehiculo que por error consume gas-oil y se le pone gasolina y que la culpa es del catalizador?

  6. Hola,
    Que se hace con los catalizadores de los carros cuando ya no sirven?
    He oido que personas los compran, Qué les hacen?
    Gracias

  7. Tengo un auto con 12000 km, y cada pocos km el motor no se puede arrancar, lo llevo al service le cambian las bujías y anda, el otro día lo lleve por cuarta vez y me dijeron que luego de repararlo lo fueron a encender y no arranco , encontraron las bujías inundadas de nafta y dijeron que tuvieron que cambiar el catalizador , que estaba tapado por falla de fábrica. Es posible esto ? , me parece que hay algo más complicado, puede el catalizador provocar esto? Saludos Nelson

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